Summer 2021: Message from the Executive Director

We at La Raza Centro Legal (LRCL) have been serving the immigrant community from our Mission District San Francisco offices and in a combination of in-office/work-from-home modes since the pandemic began last year. It has afforded us many months to reflect upon changes we wish to see in the world – environmental changes, changes in our racial structures that allow people of color to live free from harm or persecution, and so many other needed changes to move toward a more just society. In my case, I have thought extensively about how those holding public office and our current presidential administration can take action now, to formulate a comprehensive immigration plan that is humane, just, and in line with our nation’s history of welcoming immigrants into our diverse nation. While it would take much more than a short article to do the subject justice, I would like to share my thoughts on the matter.

One main area is the need to return to a focus on reunifying families. In 1965 when our nation’s federal immigration laws were overhauled by Congress, the new laws were grounded in a common thread of prioritizing the unification of families who had been living apart for years. The guiding principle behind this legislation was to recognize the humanity, dignity, and respect that humans feel when we are able to live with the family members we love. A compassionate immigration system recognizes this human need to live alongside our immediate family members. By doing so, fair immigration laws create a logical and fair system to prioritize families’ needs to live together.

Many weeks, at our legal aid office, our Immigration, Workers’ Rights, and Elder & Disability Law attorneys provide consults to family members who have been separated from their parents, children, or spouses, for time periods that are extremely lengthy. With the separation we have all felt from our close relatives this past year on account of the pandemic, all of us have a renewed appreciation for what it feels like to be forced to live life separated from those we love. It has been a painful year and some months, and I cannot imagine what it must be like to live apart from our loved ones for a span of years.  

From my personal standpoint, this recent Mother’s Day holiday weekend was extremely special, since it was the first time in over 16 months that my mother, brother, sister-in-law, and nephew had been in my home with my family.  We were so happy to be together, that our lunch gathering stretched into the early evening hours.  At the end of the evening, I reflected on the joy that simply being together had brought me. I was so happy that the day whirled by and felt like a dream. It brought me such joy that it felt like something I had imagined, and not like a real afternoon that had occurred. The day seemed like an ideal scenario which I had designed of my own creation, and I felt such contentment, that it brightened my week, and improved my whole outlook and overall mood.  

The staff and volunteers of La Raza Centro Legal envision a future in which all families are able to live together and experience the love and support of their relatives. Currently, many immigrants, such as those with pending family petitions or asylum or other applications, must wait years before they can be united with close family members.  

Several of our asylum clients have been waiting for an asylum interview or merits hearing for three or more years.  In one case, a young single mother has been forced to live apart from her young children for over five years. When we have check-in meetings to see how she is doing, she shows me pictures of her daughters, who were just 7 and 9 years old at the start of her case. Now, the girls are young pre-teenagers, and they are growing up quickly, living without our client’s mother. Our hearts go out to these clients, and to all individuals who live while geographically separated from their loved ones.  We understand how hard it is to have a part of your own heart, located thousands of miles away.  For this reason, we remain dedicated to our mission of providing excellent, free legal services to the Latinx and wider immigrant community of the Bay Area. 

One last thought I would like to share – many of you have endured painful losses this year.  Some of you have become ill with COVID-19 or with other debilitating ailments.  Some have suffered from chronic illnesses or have served as devoted caregivers to others, who have endured painful treatments and are unsure of the outlook for their health long-term. Some have lost a beloved immediate family member to COVID-19 during this pandemic, as I have. While the pain of these losses is extremely difficult to endure, please know that you are not alone. We at LRCL stand with you and support you. We are a part of your community. Though very tragic events occur without reason, without explanation, we can always hope for a brighter tomorrow. Together, we can and will get through this, and any other challenge we may face in the coming months.  

Thank you for supporting our work and for being a part of our community of friends, colleagues, allies, and indeed, our family. 

Kind Regards,

Amanda Alvarado Ford, Esq.

Verano 2021: Mensaje de la Directora Ejecutiva

Aquí en La Raza Centro Legal (LRCL) hemos estado sirviendo a la comunidad inmigrante desde nuestra oficina en el Distrito de la Misión en San Francisco trabajando desde la oficina y de nuestras casas desde el momento en el que empezó la pandemia el año pasado. Hemos tenido todos estos meses para reflejar sobre los cambios que queremos que ocurran en el mundo: cambios con el medio ambiente, cambios con las estructuras raciales que permitan a las personas de color que vivan libres de peligros y persecuciones, y muchos otros cambios que son necesarios para alcanzar una sociedad más justa. Por mi parte, yo he podido reflexionar sobre el desempeño de los funcionarios encargados de oficios públicos y de la administración del presidente. Temas como lo que es formular un plan de inmigración integral que sea humano, justo y acorde con nuestra historia, que es la de acoger a los inmigrantes en este país tan diverso. Dado este breve artículo, no puedo hacer justicia al tema, pero aun así me gustaría compartir con ustedes ciertas de mis ideas al respecto.

Uno de los aspectos principales es el enfoque sobre la reunificación de las familias. En 1965, cuando el Congreso revisó las leyes federales de inmigración de nuestro país, las nuevas leyes se basaron en el hilo conductor de dar prioridad a la unificación de las familias que llevaban años viviendo separadas. El principio rector de esta legislación era reconocer la humanidad, la dignidad y el respeto que los seres humanos sentimos al poder vivir con los miembros de la familia que amamos. Un sistema de inmigración compasivo reconoce esta necesidad humana de vivir junto a nuestros familiares directos. Al hacerlo, las leyes de inmigración justas crean un sistema lógico y justo que crea una prioridad para la necesidad de las familias que vivan juntas.

Muchas semanas, en nuestra oficina de asistencia jurídica, nuestros abogados especializados en inmigración, derechos de los trabajadores y derecho de las personas mayores y discapacitadas ofrecen consultas a los familiares que se han visto separados de sus padres, hijos o cónyuges, durante períodos de tiempo extremadamente largos. Con la separación que todos hemos sentido de nuestros familiares cercanos este último año a causa de la pandemia, todos tenemos una apreciación renovada de lo que se siente al verse obligado a vivir la vida separado de los que amamos. Han sido un año y unos meses dolorosos, y no puedo imaginar lo que debe ser vivir separados de nuestros seres queridos durante un lapso de años.  

Desde mi punto de vista personal, este reciente fin de semana del Día de la Madre fue muy especial, ya que era la primera vez en más de 16 meses que mi madre, mi hermano, mi cuñada y mi sobrino estaban en mi casa con mi familia.  Estábamos tan contentos de estar juntos, que nuestra comida se alargó hasta la madrugada.  Al final de la velada, reflexioné sobre la alegría que me había proporcionado el simple hecho de estar juntos. Estaba tan feliz que el día pasó como un sueño. Me trajo tanta alegría que me pareció algo que había imaginado, y no una tarde real que había ocurrido. El día parecía un escenario ideal que yo misma había diseñado, y me sentí tan contenta, que me alegró la semana y mejoró toda mi perspectiva y estado de ánimo en general.  

El personal y los voluntarios de La Raza Centro Legal imaginan un futuro en el que todas las familias puedan vivir juntas y experimentar el amor y el apoyo de sus familiares. Actualmente, muchos inmigrantes, como los que tienen peticiones familiares pendientes o solicitudes de asilo o de otro tipo, deben esperar años antes de poder reunirse con sus familiares cercanos.  

Varios de nuestros clientes de asilo llevan tres o más años esperando una entrevista de asilo o una audiencia por méritos.  En un caso, una joven madre soltera se vio obligada a vivir separada de sus hijos pequeños por más de cinco años. Cuando nos reunimos para ver cómo le iba, me enseñó fotos de sus hijas, que sólo tenían 7 y 9 años al principio del caso. Ahora, las niñas son jóvenes preadolescentes, y están creciendo rápidamente, viviendo sin su madre. Nuestros corazones están con estos clientes, y con todas las personas que viven separadas geográficamente de sus seres queridos.  Entendemos lo difícil que es tener una parte de tu propio corazón, situado a miles de kilómetros de distancia.  Por esta razón, seguimos dedicados a nuestra misión de proporcionar excelentes servicios legales gratuitos a la comunidad Latinx y a la comunidad inmigrante en general del Área de la Bahía. 

Un último pensamiento que me gustaría compartir: muchos de ustedes han sufrido pérdidas dolorosas este año.  Algunos de ustedes se han enfermado del COVID-19 o de otras dolencias debilitantes.  Algunos han padecido enfermedades crónicas o han trabajado como abnegados cuidadores de otras personas, quienes han soportado tratamientos dolorosos y no están seguros de las perspectivas de su salud a largo plazo. Algunos han perdido, como yo, a un familiar directo muy querido a causa del COVID-19 durante esta pandemia. Aunque el dolor de estas pérdidas es extremadamente difícil de soportar, sepan que no están solos. En LRCL estamos con ustedes y les brindamos nuestro apoyo. Somos parte de su comunidad. Aunque los acontecimientos más trágicos ocurren sin razón, sin explicación, siempre podemos tener la esperanza de un mañana más brillante. Juntos podemos superar esto y de hecho lo superaremos; al igual que cualquier otro desafío que tengamos que enfrentar en los próximos meses.  

Gracias por apoyar nuestro trabajo y ser parte de nuestra comunidad de amigos, colegas, aliados y por supuesto de nuestra familia. 

Saludos cordiales,

Amanda Alvarado Ford, Abogada